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Una máquina virtual no es más que una aplicación o programa que emula un ordenador: así es posible ejecutar dentro de un Sistema Operativo otro Sistema Operativo diferente y sus aplicaciones. Es como si tuvieras un ordenador dentro de otro ordenador, no físicamente, sino de forma virtual al simularlo.

Esto permite:

  • Instalar diferentes Sistemas Operativos adicionales (se les conoce como sistemas invitados) al instalado realmente en el equipo (denominado sistema anfitrión). Por ejemplo, Windows XP dentro de una distribución Linux o un sistema GNU/Linux dentro de Windows 8 o de otro sistema GNU/Linux.

  • Probar y configurar distintos Sistemas Operativos sin riesgo dado que no se realizarán cambios conflictivos en el sistema anfitrión: todo se hará en el espacio destinado a la máquina virtual y su eliminación será tan simple como borrar este espacio ya que en realidad todo es simulado: cada instalación del Sistema Operativo se realiza en un fichero que el programa crea y en el que se instala todo lo deseado.

  • Simular que se dispone de otro ordenador diferente al anfitrión: las máquinas virtuales simulan que tienen una BIOS, una memoria, una tarjeta de sonido, gráfica o de red, puertos, discos duros, conexiones de red, etc.

  • Emular la instalación real de un Sistema Operativo. Incluso se puede formatear un disco, crear particiones, etc. todo igual que si fuese un ordenador real.

  • Usar los dispositivos reales del ordenador también en las máquinas virtuales: el lector de CD o DVD, la impresora, otro disco duro real, las memorias USB, etc.

  • Compartir directorios o carpetas entre el ordenador real y las máquinas virtuales configuradas.

Existen algunas limitaciones que no se pueden obviar:

  • Los requerimientos en la memoria Ram: el equipo real consumirá una cierta parte y también lo hará la máquina virtual. Es necesario, pues, que el equipo en el que se instale y configure la máquina virtual disponga de amplia memoria al respecto.

  • La velocidad de ejecución, menor en el Sistema Operativo que funciona en el hardware emulado, pero que en la mayoría de los casos será suficiente para usarse sin demasiadas complicaciones.

Aplicaciones de virtualización más populares

Debes de tener en cuenta que las hay libres (y gratuitas) y otras propietarias, es decir, que necesitas disponer de una licencia, lo cual en la mayoría de los casos se realizará con coste para el usuario.

Propietarias, de pago

Vmware

Sistema propietario de virtulización por software potentísimoe que permite simular varios ordenadores dentro de un mismo hardware de manera simultánea, permitiendo así el mejor aprovechamiento de los recursos.

En su sitio web puedes descargar gratuitamente Vmware Player, un producto que permite correr máquinas virtuales creadas con otros productos de Vmware, pero que, en cambio, no permite crearlas él mismo.

logo web vmware 

http://www.vmware.com/es/

 

Virtual PC

Programa propietario de emulación por software similar al anterior de la empresa Microsoft y que es posible descargar gratuitamente desde

logo virtualpc

https://www.microsoft.com/es-es/download/details.aspx?id=4580



Libres

Qemu

Emulador libre y gratuito de procesadores que dispone también de capacidades de virtualización dentro de un sistema operativo, ya sea Linux, Windows o cualquiera de los sistemas operativos admitidos (de hecho es la forma más común de uso).

Este programa no dispone de interfaz gráfica pero existe otro programa llamado Qemu manager que hacer las veces de interfaz gráfica si se utiliza QEMU desde Windows. También existe una versión para Linux llamado qemu-launcher.

logo web qemu

http://wiki.qemu.org/Main_Page



VirtualBox

Software de virtualización para arquitecturas x86 propietarias y gratuita para uso personal. Soporta en modo anfitrión Linux, Mac OS X, Windows y Solaris y dentro de ellos es posible virtualizar los sistemas operativos FreeBSD, GNU/Linux, OpenBSD, Windows y Solaris.

Una de las peculiaridades de VirtualBox es que los discos duros de los sistemas invitados son almacenados en los sistemas anfitriones como archivos individuales en un contenedor llamado Virtual Disk Image, que es incompatible con los demás softwares de virtualización.

Aunque carece de ciertas funcionalidades en comparación con los anteriores, proporciona otras como la ejecución de máquinas virtuales de forma remota.

Es nuestro favorito por su filosofía, al ser libre y distribuirse bajo licencia GPL (aunque su propietario es Sun Microsystems), y su fácil instalación.

logo web virtualbox 

https://www.virtualbox.org

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